Voor mensen die niet met de modelspoorhobby bezig zijn, is er eigenlijk geen verschil tussen “speelgoedtreinen” en “modeltreinen”. Beide hobby’s hebben immers betrekking op treintjes die worden bestuurd door een soort powerpack. Er is echter een significant verschil voor iedereen die een liefhebber is. Een modelspoorbaan een “speelgoedtrein” noemen, is als een klassiek stuk literatuur een “roman” noemen.

Speelgoedtreinen zijn over het algemeen gericht op kinderen en zijn de manier waarop velen van ons kennis hebben gemaakt met de hobby. Ze zien er meestal vrij eenvoudig uit en zijn niet gebaseerd op echte treinen. Modeltreinen daarentegen zijn vaak een ware kunstvorm met reproducties op schaal van echte of potentiële treinen en lay-outs (een techniek die prototyping wordt genoemd).

Enkele van de vroegste speelgoedtreinen waren beschikbaar in het begin van de 19e eeuw. Ze hadden vaak opwindmotoren of zelfs stoomlocomotieven en waren over het algemeen gemaakt van gietijzer.

In de jaren 1850 introduceerde een Duits bedrijf genaamd Marklin, dat accessoires voor poppenhuizen maakte, een boxset van een trein en baan om te proberen zijn markt uit te breiden met zowel jongens als meisjes. Ook maakten ze extra sporen, rollend materieel en gebouwen die als toebehoren verkrijgbaar waren.

Kort daarna volgden elektrische treinen, waarvan algemeen wordt aangenomen dat ze in 1897 door Carlisle en Finch in de Verenigde Staten zijn geïntroduceerd. De Lionel Corporation bracht een revolutie teweeg in dit model en ze wonnen snel aan populariteit en verfijning.

Dingen zoals verlichting, het vermogen om van richting te veranderen en “echte” rook waren enkele van de vroegste realisme-functies die werden toegevoegd. Er was echter nog weinig onderscheid tussen “speelgoed” en “modeltreinen” tot de jaren ’50, toen de moderne nadruk op realisme echt ingang begon te vinden.

Tegenwoordig zijn er verschillende spoorbreedtes van modelspoorbanen, met een breed scala aan accessoires beschikbaar. Ze kunnen worden bestuurd door een computer en hele spoorwegemplacementen kunnen precies worden bediend zoals ze in het echte leven zouden zijn. Veel liefhebbers van modelspoorbanen besteden duizenden dollars en honderden uren aan het maken van prototypes van echte spoorlijnen, zowel uit het verleden als het heden.

Er zijn clubs en verenigingen die hulpmiddelen aanbieden voor zowel beginners als ervaren spoorwegen. Het internet heeft ook geholpen om het vinden van informatie over modelspoorbanen gemakkelijker te maken, evenals een veel grotere selectie treinen en accessoires dan de gemiddelde hobbywinkel zou kunnen hopen op voorraad te hebben.